Instinto Lógico

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Logaritmos V: Escala Richter

sismografoEn la década de los treinta del siglo veinte el sismólogo norteamericano Ch. F. Richter (1900-1985) elaboró junto con B. Gutenberg (1889-1960) una escala sismológica para detectar la magnitud de un terremoto a partir de los datos suministrados por el sismógrafo. La escala de Richter es una escala logarítmica que asigna un número para cuantificar el tamaño de un terremoto.

Los sismógrafos recogen la aparición de las ondas primarias de un terremoto y las ondas secundarias. Las ondas primarias, ondas P,   hacen vibrar la tierra en la misma dirección en la que se desplaza la onda en un proceso de comprensión y dilatación y tienen una gran velocidad, entre 5 y 10km/s. Las ondas secundarias luego la aparición de las ondas secundarias, ondas S, que hacen vibrar el medio perpendicularmente a la dirección en la que se desplaza la onda, son las ondas destructivas y las que producen las catástrofes.

Richter llegó a la conclusión que la magnitud de un terremoto podía ser determinada conociendo los siguientes datos:

a) Tiempo transcurrido entre la aparición de las ondas P y las ondas S.

b) La amplitud máxima de las ondas S.

Amplitud Ondas Simologicas

En una sismografía las ondas P se registran antes que las ondas S. El tiempo que transcurre entre ambos instantes es Δt. Asimismo en la sismografía se puede detectar la amplitud máxima de máxima de las ondas secundarias, Amax datos fundamentales para calcular la magnitud de un terremoto en la fórmula de Richter.

M = log (Amax)+ 3·log (8·Δt) – 2,92

donde Amax es la amplitud máxima de las ondas secundarias medidas en mm directamente en el sismógrafo e Δt el tiempo, medido en segundos desde el inicio de las ondas P al de las ondas S. Esta fórmula asigna una cantidad constante a terremotos que liberan la misma cantidad de energía. El logaritmo en la fórmula Richter de hace que los valores asignados a cada nivel aumenten de forma exponencial, y no de forma lineal. La magnitud de un terremoto se multiplica por diez al pasar de una magnitud a otra magnitud una unidad mayor. Un terremoto de magnitud 6 es 10 veces más intenso que uno de magnitud 5 y un temblor de tierra de grado 8 es mil veces más intenso que otro de grado 5.

La escala Richter es semilogaritmica y representa la energía sísmica liberada en cada terremoto. La relación entre la escala y los efectos del terremoto es más o menos la siguiente:

Magnitud

en

Escala Richter

 

Efectos del seísmo

Menos de 3’5 Apenas se siente, pero es registrado por el sismógrafo
De 3’5 a 5’4 Sólo causa daños menores
5’5 – 6 Ocasiona ligeros daños en edificios
6’1 – 6’9 Puede producir daños severos en ciudades
7 – 7’9 (Terremoto mayor) Provoca graves daños.
Más de 8 (Gran terremoto) Destrucción total a comunidades cercanas

Esta escala es abierta, es decir que no hay un límite máximo teórico y podría producirse terremotos de magnitudes arbitrarias, aunque los mayores terremotos que se han registrado han sido: terremoto de Valdivia (Chile) de 1960 (9’5 Richter), terremoto Prince Williams Sound (Alaska) de 1964 (9’2 Richter), terremoto de Sumatra (Indonesia) de 2004 (9’1 Richter), terremoto de 1952 Kamchatka (Rusia) (9 Richter), terremoto de Japón de 2011 (8’9 Richter).

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